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〔アングル〕米ハイテク企業狙う「パテントトロール」減少、法律改正が奏功
2014年10月23日 / 07:28 / 3年前

〔アングル〕米ハイテク企業狙う「パテントトロール」減少、法律改正が奏功

[22日 ロイター] - ソフトウエアの特許を買い集め、ハイテク企業を相手取って特許侵害訴訟を起こす「パテントトロール」と呼ばれる手口は、過去20年間にわたり米ハイテク企業を脅かしてきた。グーグルのオンライン広告などを狙って手広く訴訟を起こし、高額の賠償金をせしめることもあった。

しかし米特許関連法の手直しに伴い、米大手ハイテク企業を標的とするパテントトロールは退潮傾向にあることが関係者への取材や統計から明らかになった。

法律改正でソフトウエアの特許に対して異議を申し立てるのが容易になり、特許の価格が下落。ソフトウエア関連の訴訟件数が減って、特許を収集する企業の株価も下落した。

知的財産権コンサルタント会社フォーサイト・バリュエーション・グループのエフラト・カスニク社長は「パテントトロールの事業モデル全体が脅し頼みで、優位性は失われた」と指摘。「裁判で特許に基づく法的強制力を行使できなければ、パテントトロールは根拠を失う」と述べた。

特許売買仲介企業プルリタスの創設者のロバート・アロノフ氏も「場合によっては特許の買い手が全くいないこともある」と話し、風向きは変わったとの見方だ。

ストレージ(外部記憶装置)関連機器大手の米ネットアップは先月、新たな判例を活用して特許保有会社に裁判費用を支払わせた。判事がこの案件は「無謀で無駄」との認識を示したのだ。これによりネットアップは訴訟対応の経費に充てるはずだった資金を自社の特許開発に回すことが可能になった。

<パテントトロールの起源>

パテントトロールの起源は米連邦控訴裁判所がコンピューターのプログラムの特許を初めて明確に認めた1994年夏にさかのぼる。この判決後にソフトウエアの特許が爆発的に増え、特許訴訟も急増した。

知的財産権分析会社レックス・マシナによると、昨年に起こされた特許訴訟は6000件強。米政府の昨年の報告によると、訴訟に占めるパテントトロールの比率は2010年の29%から60%に上がった。

特許制度の全面的見直しで訴訟増加への対策に最初に動いたのは米議会。手始めに12年に特許侵害で訴えられた企業が米特許商標庁(USPTO)に訴訟対象の特許の無効化を申請できるようにした。

この法律改正は評判が上々で、特許保有企業の多くは大打撃を被った。今年6月の期間でみると、USPTOが無効と認めた特許の比率は80─90%に上る。

さらに今年6月には米最高裁が判事全員の一致した見解として、通常は特許としての適格性のない基本的な発想がコンピューター上で作動する場合、特許に値することにはならないとの判断を示した。その後13件の裁判で同様の判決が出ている。

<訴訟は減少、特許は値下がり>

レックス・マシナによると、先月連邦裁判所に起こされた特許訴訟は329件で、前年同月比40%減少した。

特許収集大手のインテレクチュアル・ベンチャーズは今年に入って従業員の20%以上を解雇した。インテレクチュアル社を協力者とみる大手ハイテク企業は資金支援に乗り出したが、アップルやインテルなど以前からの投資家の一角は最近の資金支援に加わらなかった。

特許仲介会社IPオファリングスのまとめによると、民間部門の特許の今年第2・四半期の平均価格は1件当たり16万5000ドル。12年は37万5000ドルだった。

特許訴訟での勝訴に頼った事業モデルを持つ企業はソフトウエア特許に関する6月の最高裁判決以来、株価が下げている。例えばインターデジタル の株価は5%強、アカシア・リサーチ は9%以上の下落率となっている。

(Andrew Chung、Dan Levine記者)

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