February 23, 2015 / 7:27 AM / 5 years ago

アングル:アップルが電気自動車開発に本格参入か、人材確保急ぐ

[サンフランシスコ 20日 ロイター] - 米アップルが1年半前に申請した電気自動車(EV)電池に関連した特許の数はわずか8つだった。同社は最近、技術者採用を加速しており、そのうちの1人はEV電池分野で前職で17もの特許を申請している人材だ。

 2月20日、米アップルが1年半前に申請した電気自動車(EV)電池に関連した特許の数はわずか8つだった。同社は最近、技術者採用を加速しており、そのうちの1人はEV電池分野で前職で17もの特許を申請している人材だ。2014年6月撮影(2015年 ロイター/Yuya Shino)

こうした最近の人材確保の動きや特許申請データをみると、アップルは、産業用リチウムイオン電池の技術力を急速に高め、本格的にEVの開発に入ったとみられる。

EVは騒音が少なく環境に優しい車として今後の普及が期待されている。ただ、短い走行距離や充電インフラの不足などが依然課題で、こうした問題を解決する技術が普及のカギになる。

トムソン・ロイター・IP・アンド・サイエンスの分析によると、アップル、グーグル(GOOGL.O)、サムスン電子(005930.KS)、テスラ(TSLA.O)、ウーバーテクノロジーズが申請した自動車関連の特許数は2011年から2014年の間に3倍になった。

アップルが申請した特許数は競合よりもずっと少ない。そのため、他社に追いつこうとアップルは技術者の確保を急いでいるのかもしれない。

1年半前の時点で、アップルが申請した自動車関連特許は合計290。一方、サムスンは自動車電池技術だけで900近くの特許を申請していた。

特許申請のデータは1年半遅れて公表されるので、2014年に各社が申請した数は不明。

米電池メーカーのA123システムズは今月、EVに使う蓄電池のトップ技術者5人を不正に引き抜いたとして、アップルを訴えた。リンクトインをみると、2012年以降アップルはこの5人以外にも、A123システムズから少なくとも7人、テスラから少なくとも18人の社員を引き抜いた可能性がある。

リンクトインのプロフィールや特許申請データによると、A123システムズの技術者の専門分野は電池設計、素材開発、製造エンジニアリング。A123システムズは2012年に経営破たんしたがその後再建されている。同社は、現在は生産されていないハイブリッドEV向け電池をフィスカーに供給していた。

EVグリッドのトム・ゲージ最高経営責任者(CEO)は「アップルがA123システムズから採用している人材や彼らの経歴をみると、アップルがEV開発を始めていると推測しないほうがおかしい」と指摘する。

A123システムズの訴訟によると、アップルは社内にバッテリー部門を設けている。アップルからのコメントは得られていない。

シリコンバレーの企業がデトロイトの自動車産業に進出する一方、自動車各社も、最新アプリなどを搭載し、常時ネットに接続している「コネクテッドカー」の開発を進めている。こうしたなか、自動車とハイテク業界の境界線があいまいになりつつあることが今回の訴訟で浮き彫りになった。

EVの市場シェアは米国や全世界でまだわずかだが、アップルなどの企業は、エコカー普及を後押しする政府の振興策をEV開発のチャンスと捉えている。

A123システムズの元最高技術責任者(CTO)で、フォード・モーター(F.N)で16年の社歴があるムジーブ・イジャズ氏はアップルが採用した人材の1人。トムソン・ロイターによると、同氏はこれまで17の特許を申請しており、多くは電池に関連した技術。

アップルがA123システムズから引き抜いた技術者5人の特許申請件数は23と、アップルが1年半前に申請した数の3倍近い。

A123システムズは、イジャズ氏が同社との契約に違反したほか、A123システムズの他の技術者を引き抜いたとして、同氏も訴えている。

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