May 3, 2019 / 12:37 AM / 15 days ago

コラム:スペースXやアマゾンの衛星事業、速さ対カネの勝負か

[ニューヨーク 23日 ロイター BREAKINGVIEWS] - 高速インターネットを世界中に提供する人工衛星事業を巡り、米宇宙開発ベンチャーのスペースXや、米アマゾン・ドット・コム(AMZN.O)など多数の企業による競争が勃発している。

 4月23日、テスラのマスクCEO率いるスペースXは、5月にも衛星の打ち上げを始める予定だ。ベゾスCEOのアマゾンは、さらに潤沢な予算を持っている。写真は通信衛星を打ち上げるスペースXのロケット。4月11日、米フロリダ州のケネディ宇宙センターで撮影(2019年 ロイター/Thom Baur)

米電気自動車(EV)大手テスラ(TSLA.O)のイーロン・マスク最高経営責任者(CEO)が率いるスペースXは、5月にも衛星の打ち上げを始める予定だ。それを追いかけるジェフ・ベゾスCEOのアマゾンは、さらに潤沢な予算を持っている。

しかし、規制や技術的な困難が予想される反面、需要がどの程度あるかは不明で、損失がまさに宇宙規模になることも考えられる。

世界規模のブロードバンド・ネットワーク構築という夢は、過去数十年にわたり通信事業の先駆者たちを魅了してきた。理論上、ファイバー接続なしに農村地域にインターネットを提供し、現在のプロバイダーよりコストが安くなるという。

米モルガン・スタンレーは昨年、今後30年で衛星ブロードバンド事業が8000億ドル(約89兆円)規模になると試算。しかし、1990年代に同様の目標を掲げ、資金提供者も獲得した米テレデシックは結局、事業に失敗した。

現在進行中の宇宙競争も、とてつもない規模で話が進んでいる。

スペースXは1万1000基の衛星を打ち上げる許可を得ている。アマゾンは少なくとも1年程度遅れをとっていると思われるが、数千基を軌道に乗せようと計画。さらには米衛星通信ベンチャーのワンウェブ、カナダのテレサット、レオサットなどの企業が数百基の打ち上げを予定している。

「憂慮する科学者同盟」によると、2018年に地球の軌道に乗っていた稼働中の衛星は2000基前後。これと比較すると、この宇宙戦争の規模の大きさが分かる。

企業にとって追い風もある。衛星の値段は1世代前よりも格段に安くなり、能力も向上している。また、スペースXや類似企業による競合のおかげで、衛星を地球の軌道に打ち上げるコストも下がった。2011年以降、軌道に乗る衛星の数がほぼ倍になった要因の1つだ。

しかし、こうした新しい宇宙のパイオニアたちが成功を収めるには、まずはやっかいな技術的な問題を乗り越えなければならない。彼らの計画は、素早くシグナルを受け取るため、低軌道に衛星を配備することだが、そのため衛星は常に地球を周回する。基地局が切り替わっても接続が途切れないことや、最終的には大気圏に突入して燃え尽きる衛星の寿命も考慮する必要がある。

さらに、すでに陸地で顧客とネットワークを持ち、問題があればロケットではなくトラックで解決できる地上派プロバイダーとの競争に勝つのは簡単ではない。もし勝者がいるとすれば、おそらくトップ1社が、大きな利益が期待できるこの衛星市場を総取りするだろう。

衛星事業について投資家が冷静さを取り戻しつつある理由はそこかもしれない。

スペースXは今年2度、資金調達を試みたが、どちらも目標額には達しなかった。もしかすると、このレースの勝者となるのは、素早く動く企業でも、一番財布の厚い企業でもないのかもしれない。

*筆者は「Reuters Breakingviews」のコラムニストです。本コラムは筆者の個人的見解に基づいて書かれています。

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